生命の溢れる熱帯林ってどんな場所?

世界の種の50%が生きる生命の宝庫、緑の世界にあなたをお連れします。

2019.01.31 伊藤 聡士(すっぴー)

伊藤 聡士(すっぴー)

ギアナ高地のエンジェルフォール 1


【生命の楽園、光と闇】

こんにちは。生命の楽園へようこそ。

世界最大の落差を誇るこの滝、エンジェルフォールの下に広がるのは、うっそうと茂った薄暗い緑。ここは熱帯地方の森、熱帯林です。密林・ジャングルなどとも呼ばれます。

陸地面積の7%なのに世界の種のおよそ50% 2 が生きています。

植物を見ると全体の25万種のうちの60~70%が熱帯林に存在していると言われています。数ヘクタールにヨーロッパ全土にある植物よりも多くの種類があります。

熱帯林の中で一年中雨が降る森林を熱帯雨林と呼びます。熱帯雨林は降水量が地球のどこよりも多い場所です。1本の木が年間100トンの水を吸い上げ、吸った水のうち使い切れず余った水は水蒸気と雲となります。そしてまた雨となり森林に降り注ぐというサイクルがあります。大規模な水の循環を担うので、地球の気候に及ぼす影響力は大きいです。

しかし今、熱帯林は急速に減少しています。

2000~2005年までの森林の増減(IPCC AR4 より)

上の世界地図で赤くなっている部分は減少率の大きい森林を表しています。赤道付近で赤くなっている部分が熱帯林になります。どの熱帯林も減少しているのが現状です。

「特定の種によるジャングルの支配はありえない。偉大な多様性を持つジャングル。地球上で最も調和のとれた生態系。だがある大型類人猿によって破壊は進んでいる。それは私たち人間だ。」

かの有名な生物学者のデイビッド・アッテンボローが残している言葉です。

彼がナレーターを務める、最近 Netflixで話題の Our Planet 3 を見て感銘を受けました。本記事では、熱帯林がどういった場所なのか、熱帯林にどんな生物が住んでいるかを簡単に紹介します。


【天国の鳥】

先ずはニューギニアのジャングルに行ってみましょう。

おっと、森の奥で踊っている何かがいますね。何者でしょうか?

森のダンサーは、カラフルなフウチョウたちでした。熱の入った踊りを披露するものがいれば、セレナーデを歌い、巣のガーデニングをし、デザイナーズハウスを建築するもののいます。なぜこのような派手な姿になったのか?なぜこのような行動に出るようになったのか?

生命の神秘を感じますよね。

左からオナガカンザシフウチョウとカタカケフウチョウ


【ゴリラの森】

次に中央アフリカの熱帯林に行ってみましょう。この森には熱帯林では珍しく大型の動物が暮らしています。象やゴリラがいるようですよ。ほら!ゴリラがいました!

ウッホ・ウホミツ(彼はスパイラルクラブでゴリラと呼ばれている)

彼らは群れで助け合って暮らしています。ゴリラは実は植物しか食べないヴィーガンで、一日に何kmも歩きたくさんの木の実を食べます。そしてそこら中に実を落としていき、森の植物を広く分布させる手助けをしています。

シルバーバックと呼ばれる群れのボスであるオスゴリラは、強靭な肉体で敵から群れを守ります。しかし銃弾には勝てません。悲しいことに、過去20年間の間に密猟により生息数は半減しました。

2018年の情報では、ニシローランドゴリラが約36万頭、ヒガシローランドゴリラは数千頭、マウンテンゴリラは数百頭いるとされています 4 。密猟やエボラ出血熱などにより数を急激に減らしており、近いうちに絶滅する危険があります。

左からニシローランドゴリラ、ヒガシローランドゴリラ、マウンテンゴリラ


【森の人】

ゴリラの森から、東へ地球を1/3周してみましょう。ここは、中央アジアの熱帯林。愛すべき森の人、オランウータンが暮らしています。

我が子を大事そうに包み込む姿が印象的ですよね!

オランウータンは、人間の次に長い時間をかけて子育てをしています。果物の取り方、木の上の移動の仕方、アリの食べ方、食べられるものと食べられないものの区別など、10年弱の子育てを通じて親から子に教えられていくのです。とても高い知能を持ち、健康であれば50年ほど生きます。

しかし、そんなオラウータンも大きく数が減少してきました。

住処の多くがパーム油の畑になり森が大規模に変化したことや、密猟により彼らも窮地に立たされています。オランウータンは過去100年の間に約80%も減少し約25万頭から約5万頭にまで数を減らしました。密猟は子供をペットとして売る目的で、母を撃ち殺し子供をさらうそうです。本当に残酷で許せない行為です。

長い教育を経て森のことをよく理解することで、彼らは生き残ってきました。森の大規模な変化に対応できず、すでに絶滅したり絶滅の危機に瀕しているオランウータンのような生物はたくさんいます。


【地球の肺】

世界最大の熱帯林アマゾンに行ってみましょう。

ここは地球に残存する熱帯林面積の半分を占めています。膨大な炭素を固定しています。

アマゾンに降る雨の50%は熱帯林から蒸発した水によって作られていて、気候に影響を与えています。大量の雨が降り、アマゾン川など世界最大級の川がここに多くあります。水の大循環があるのです。

アマゾンは、氷河期にも緑が残り、多くの種の避難場所となったため、地球上の生物遺伝子資源の約50%が生息しており、判明している種はわずか2%といわれています。つまり、地球上の生物の半分が生息していて、謎だらけだということ!

大きな動植物に目が行きがちですが、小さな動物たちの世界も不思議に満ちています。

太陽光の2%しか届かない暗く湿っぽい地面付近では、湿度が高く菌類にとって完璧な腐敗の世界があります。

温帯では葉のかけらが栄養を生み出しますが、熱帯では栄養を含む土が雨で流されてしまいます。熱帯ではキノコ 5 などの地下で広がる菌類が、リンや窒素をリサイクルして木に戻す役割を果たしています。

熱帯雨林のキノコ(NGO MONGABAYより)

熱帯雨林は、栄養分の循環が地球上のどこよりも速い場所であり、分解と再分配を担う菌類は生物多様性の高い熱帯林を支えているといえます。しかし実は、菌類のことはほとんど解明されていません。

多くの人があまり知らないキノコ、いなくなったところで誰も気づかないかもしれません。しかし、キノコなしでは熱帯林は生きられません。無駄な生物など存在しないのです。


【昆虫の世界】

たくさんの生物が住むアマゾン。その中でも多いのが昆虫です。昆虫の80%が熱帯林に生きているといわれ、アマゾンには200万種もの種類がいるとされています。例えば農業を営んでいることで有名なハキリアリは、巣ひとつで数百万匹の集団がいます。名前の通り木々の葉っぱをアゴでかみちぎるという習性があります。ハキリアリによって熱帯林の新芽の20%が採取されていると言われているほどです。

ハキリアリ(ナショナルジオグラフィックより)

アマゾンには、とてつもない数のアリや虫がいます。でも、その多くが冬虫夏草という虫に寄生するキノコのエサとなるので、その数はコントロールされています。

冬虫夏草の食事風景はグロテスクなもので、寄生されたアリの頭からキノコが生えてきます。

冬虫夏草の餌食となったアリ

映画「エイリアン」の世界が現実にあるんだなと驚きました。虫に寄生するキノコは数千種類いますが、それぞれのキノコが特定の種の虫にしかつきません。冬虫夏草によって特定の昆虫が増えすぎることがなく、たくさんの種類が数のバランスを保って生きているのです。

このように熱帯林では生物同士の絶妙なバランスで生態系が維持されています。

冬虫夏草が特定の虫をエサにするという例のように、特殊化した生物が多いことも熱帯林が生物多様性の高い場所である理由の一つです。

一方で特殊化している生物は、特定の獲物しかとらなかったり、特定の生物に共生したりといった戦略をもって生きていて、他の生物に依存しているため絶滅しやすくなります。なので生物多様性が崩れるとき、あっという間に絶滅してしまうと言えます。

そのような絶滅がまさに今、起こっています。人間活動により熱帯林が減少していますが、実際どのくらい深刻なのか?

私たちにできることはあるのか?

これらの疑問に関しては別の記事(coming soon)で回答します!

—————————————————————————————————–

注釈

1 世界最大の落差979mの滝。この滝のある地域カナイマ国立公園は、未だに人類未踏の場所が点在し、世界最後の秘境ともいわれる。原始的な特徴を持つ固有の動植物が生息し、独自の生態系を形成している。(Wikipediaより)

2 80%が生息するという研究者もいます。

3 この世のものと思えないほどの美しい光景がたくさん詰まった必見のドキュメンタリー作品です。

4 キノコは菌類の露出部分で、木の根とつながり菌糸という巨大な地下網が本体です。栄養をリサイクルする役割を担っています。

5 ゴリラの種類の分け方には諸説ありますが、ここでは3種類に分ける学説を採用しておおよその生息数を示しました。

伊藤 聡士(すっぴー)

伊藤 聡士(すっぴー)

1993年生まれ。夢は環境問題を解決すること。きっかけは小学生の頃、近所の自然が消滅し大好きな昆虫観察ができなくなったこと。大学院ではIPCCの報告に寄与する研究所に所属。東京大学大学院卒。環境学修士。2018年12月Spiral参加。もっと詳しく

質問はこちらまでお寄せください スパイラルクラブに寄付する

オススメ記事

  • 若いからこそできることがある#Fridays For Future

    『気候正義のために金曜日は学校を休みます。』日本でもスタートした、学生ストライキとは?

  • なんで美緒は東京に戻ってきたの?

    東京には戻ってこないつもりで荷造りした。気が付いたらまた東京にいた。もうスパイラルに包囲されてる!

  • 清水イアンでござる!!!

    知られざる清水イアンの全てを公開!ついでに宇宙の秘密も暴露しました。絶対に読まないで下さい!

    清水 イアン

    清水 イアン